gaming sinds 1997

The Lord of the Rings: The Third Age

Na twee prima hack ‘n’ slash games EA besloot om de peperdure LOTR-licentie nog wat uit te melken en een console-RPG te maken. Op PC hadden ze immers al het indrukwekkende Battle for Middle-Earth…

The Third Age (TTA) is een turn-based RPG in de stijl van Final Fantasy X en X-2. Sterker nog, het valt zelfs op dat deze twee pareltjes van Square-Enix model hebben gestaan voor deze EA-game, want heel wat elementen uit voornoemde games komen terug (zoals bv Action Points, maar daarover later meer) in dit spel. Gelukkig heeft EA alles in een uniek kleedje gestopt, waardoor dit niet zo erg is.

Je kruipt hier voor een keer niet in de huid van de Reisgenoten, maar in die van enkele nobele onbekenden. Je begint met Berethor, een lid van de wacht van Gondor en Idrial, een elf met magische krachten. Later komen daar Elegost, een Dunedain Ranger en Hadhod, een Gimli-kloon, bij. Eens je de vlaktes van Rohan hebt bereikt, voegen ook Morwen, een melee-fighter, en Eoden, een speervechter, zich bij je groepje. Gedurende het spel reis je the Fellowship achterna en kom je op plaatsen waar zij al eerder zijn langsgekomen. Je zal onder andere de mijnen van Moria doorkruisen, deelnemen aan de slag om Helm’s Deep en Minas Tirith verdedigen tegen orcs en Nazgul.

Heel af en toe kijg je zelfs hulp van Aragorn of Gandalf. Hoewel deze setting best origineel is, had ik liever met de echte Reisgenoten gespeeld en hun verhaal ervaren. Nu zitten er te veel ongeloofwaardige passages in. EA heeft enkele kunstgrepen moeten toepassen om het verhaal te doen stroken met Tolkiens boeken, of beter, met Peter Jacksons films. In het spel help je bijvoorbeeld Gandalf om de Balrog te verslaan, net voor hij de befaamde woorden “You shall not pass!” uitspreekt en in de diepte valt. Ook zal je Sauron (inderdaad, die oversize oogbol) moeten verslaan, iets wat in de films niet precies te zien is.

Afgezien van deze minpunten blijft The Third Age echter een prima ervaring. Het spel slaagt erin de overdonderende LOTR-sfeer op te wekken. Hiervoor wordt ook de prachtige muziek van Howard Shore gebruikt. Alle gekende deuntjes uit de film maken hun rentree en het geluid (al dan niet dankzij de THX-certificatie) is indrukwekkend. Het wapengekletter, het geluid van schreeuwende Orcs en Uruk-Hai en het angstaanjagende gekrijs van een Nazgul slepen je echt mee in Tolkiens wondere wereld.

Het spel is overigens niet erg moeilijk. Ervaren RPG-spelers zullen hier niet veel problemen mee hebben. Er zijn niet overdreven veel quests in elk hoodstuk en ze staan bovendien allemaal netjes aangeduid op je mini-map. Er zit ook niet veel variatie in. Bijna alle quests komen neer op reizen naar een bepaalde plaats om daar enkele vijanden in mootjes te hakken. EA heeft hier dus duidelijk geprobeerd het RPG-genre wat toegankelijker te maken voor beginners. Dit gaat echter wel ten koste van de diepgang, zoals we die kennen uit games als Dark Chronicle en Final Fantasy X. Het vechtsysteem is een eenvoudige variant van dat van FFX-2. Elk personage heeft slechts 2 soorten skills (Berethor heeft bv. Leadership en Swordcraft) die elks een aantal moves bevatten. Nieuwe moves leer je door Action Points te verzamelen, die je krijgt door skill-aanvallen te gebruiken (bv. Leadership – War Call). Een verregaande skill-tree is er dus niet. Om dit enigszins te compenseren is er de Perfect meter, die zich geleidelijk aan vult. Eens gevuld kan je de hulp inroepen van een Warg of zelfs een Ent. Deze wezens delen bergen schade uit en zien er ook nog eens erg cool uit. Jammer genoeg zijn de belangrijkste menu’s soms onduidelijk (het equip-menu kon volgens mij stukken beter). Die kleine en minder kleine minpuntjes doen toch wat afbreuk aan de gameplay.

Ondanks het gebrek aan diepgang (die we eerlijk gezegd niet moeten verwachten van EA-spellen) speelt het spel erg vlot. Het is ook redelijk verslavend, tot pakweg halverwege het spel, want dan begint de sleur wat toe te slaan. In het begin zal je je trouwens niet zo ergeren aan de beperkte bewegingsvrijheid en de lineariteit van de game, maar na een tijdje gaan de vele onzichtbare muren en de afgebakende paadjes echt wel irriteren. Het spel is verder niet denderend lang voor een RPG. In ongeveer 20-25 uur speel je het spel 100% uit.

Iets nieuws is alleszins de Evil Mode. Telkens wanneer je een hoofdstuk hebt vervolledigd, kan je de belangrijkste gevechten herspelen ervan met de troepen van Sauron. Het geeft bijvoorbeeld een enorme kick om met de extreem sterke Balrog het groepje van Idrial en co een stevig pak rammel te geven. Als beloning krijg je extra items, die je kan toevoegen aan een savegame. Een van die items is het ongelooflijk krachtige Sword of Isildur.

Hoe verder je geraakt in het spel, hoe meer Epic Scenes je trouwens vrijspeelt. Dit zijn korte stukjes film uit The Fellowship of the Ring, The Two Towers en Return of the King, voorzien van begeleidende commentaar door niemand minder dan Ian “Gandalf” McKellen hemzelve. Die prachtige filmpjes zijn een echte drijfveer om te blijven spelen. Ze zien er trouwens véél beter uit dan de ingame graphics, die er maar middelmatig zijn. De vorige hack ‘n’ slash games van EA zagen er stukken indrukwekkender uit. Zo zien je karakters er niet echt gedetailleerd uit (in sommige cutscenes is iedereen zelfs erg wazig) en zijn de special effects niet echt denderend. Nu zijn verbluffende graphics niet echt nodig, maar als EA het kan met al hun andere games, waarom dan niet bij deze? Final Fantasy X-2 en Star Ocean: Till the End of Time bewezen eerder al dat RPG niet noodzakelijk synoniem moet staan met slechte graphics, integendeel!

The Lord of The Rings: The Third Age is een aardige RPG met simpelweg subliem geluid, maar het is zeker geen topper. In deze tijden van RPG-schaarste kan het als tussenoplossing dienen voor de fans. Beginners die eens een RPG willen uitproberen moeten zeker dit spel eens een kans geven, alvorens aan het echte werk te beginnen

Onze Score:
7.0
gerelateerd spel: Lord of the Rings: The Third Age
geplaatst in: Electronic Arts, PS2, Reviews
tags: ,


Leave a Reply