gaming sinds 1997

Ultima Online: Age of Shadows

Mijn hart sloeg een tel over toen ik de vraag kreeg of ik dit spel wilde bespreken. Zie je, de originele Ultima Online was mijn allereerste ervaring met MMORPG’s. En het was liefde op het eerste zicht. Lang heb ik het niet gespeeld, daar had ik de tijd niet voor, maar dank zij een GM, een game master, heb ik toen op één nacht heel Brittania kunnen bezoeken. Later kwamen er meer van dat soort spelen, maar UO behield een groot deel van zijn oorspronkelijke spelers, mede dankzij de absolute vrijheid die je hebt om bepaalde van je kwaliteiten naar willekeur omhoog of omlaag te krijgen.

Voor we aan de uitbreiding zelf beginnen, eerst een kort overzichtje van UO zelf. Dit speelt zich zoals gezegd af in Brittania, een groot land (naar de maatstaven van toen) waar nogal wat fauna de voorbijgangers belaagt. Beren, ratten, tot zelfs draken vormen een bedreiging voor de jonge avonturier. De steden waar je terecht kan om alle buit die je hebt verzameld te verkopen, zijn gelukkig veilig, je bent er ook veilig voor PK’s, Player Killers. In het begin kon je andere spelers naar willekeur aanvallen, dat is ondertussen niet meer mogelijk, behalve in een speciaal daarvoor gecreëerd gebied. Eén van de frustraties die ik toen had is daarmee verholpen, want ik werd (in 1997) op mijn tweede dag online aangevallen door iemand die een pak hoger was in level, en verliezen omdat er iemand ietsje beter is, is geen probleem, maar ingepakt worden zonder dat je een kans hebt, is frustrerend.

Daarbij kon het nog gebeuren dat je spullen meegenomen werden door de winnaar. Gelukkig is ook dat niet meer het geval, als je sneuvelt (en sterven zal je, eerder vroeg dan laat zelfs) behoud je alle items. Het enige wat je moet doen, is zoeken naar een genezer en je bent terug klaar om het kwade te vernietigen. Of het goede, je bent vrij in die keuze. De achtergrond van UO is Middeleeuws, met bijhorende kastelen, harnassen, paarden en zwaarden. En tovenaars natuurlijk, wat zouden we beginnen zonder magische spreuken?

Age of Shadows is de vijfde uitbreiding van Ultima Online. Het eerste wat AoS vraagt bij het installeren, is of je de 2D of de 3D versie wil gebruiken. 3D natuurlijk, de tijd van de platte spelletjes is allang gepasseerd. In de praktijk valt dat 3D behoorlijk tegen. Zoals je op de screenshots merkt, is alles te bekijken schuin van boven, en een echt gevoel van diepte krijg je niet. Dan moet je een poppetje maken, en in deze uitbreiding heb je de keuze uit de oudere beroepen, plus twee nieuwe karakters. Enerzijds een Paladin, anderzijds een Necromancer. Grotere tegenstellingen kan je je niet inbeelden. Waar de Paladin het goede zoekt, met spreuken om het Kwaad te verdrijven, anderen te genezen ten koste van zijn (of haar) eigen gezondheid, zal de Necromancer lijken gebruiken om er afzichtelijke wezens mee op te roepen die aan zijn (of haar) zijde zullen vechten.

Dat is het belangrijkste dat je de eerste weken zal merken. Er zijn natuurlijk wat nieuwe monsters om je bezig te houden. Maar voor de rest is het zoals in het origineel: opdrachten oplossen om aan goud te raken, vechten, vissen, dieren proberen temmen tot je een rijdier kan bemachtigen, dingen proberen te maken, babbelen met anderen, in een team op grotere monsters jagen, etc. Stilaan krijg je betere spreuken ter beschikking, een betere uitrusting zodat je niet sneuvelt als er een konijn in je tenen bijt, en vooral: je leert andere spelers kennen. Want dit blijft het leukste, al viel het me op dat er minder gesproken wordt dan in soortgelijke spelen. De reden is volgens mij te zoeken in het feit dat je alleen kan praten met degenen die in je buurt staan, want de tekst komt boven je hoofd te hangen. Iemand die 1 scherm verder staat, ziet niet dat je iets vraagt of iets zegt. Een beetje Engels is noodzakelijk, al werd ik in de eerste week al door 2 spelers in het Nederlands aangesproken. Daarbij was mijn naam blijkbaar de hint, als je door Brittanica reist als Evilslayer of zoiets, ziet er natuurlijk niemand van waar je komt, maar Prutser geeft een indicatie … (En niet alleen over je afkomst … – red.)

In AoS is er ook een nieuwe Dungeon. Doe niet de moeite om die de eerste weken te zoeken, verder dan de voordeur raak je toch niet. Maar binnen zijn nog meer nieuwe monsters met de bijhorende loot. Doom, zo heet de dungeon, is te vinden in Malas, het nieuw toegevoegde gebied. Deze grote lap grond biedt plaats aan 1500 bouwgronden. Je kan hier namelijk zelf je hut – villa – kasteel bouwen, afhankelijk van je financiële toestand. Als je nu nog moet beginnen spelen, heb ik slecht nieuws voor je. De mooiste stekjes zijn al ingenomen. Maar voor would-be architecten is dit een gedroomde uitbreiding. Eens je gebouw af is, kan je er nog altijd vanalles aan toevoegen of terug dingen afbreken. Heel handig is dat je er een permanent winkeltje kan van maken. Dingen die je zelf gemaakt hebt, of gevonden op verslagen tegenstanders, kun je allemaal verkopen. Zo brengt de boel nog wat op, en er zijn meer spelers te bereiken op 24 uur dan op die paar uren dat je zelf online bent.

Al is er een zogenaamde 3D versie mogelijk, de grafische kant van UO ziet er verouderd uit. Echt fullscreen kan je niet spelen, rond het eigenlijke speelveld staan zoveel vensters open dat je makkelijk verloren kan lopen. Je kan die vensters dichtdoen en verplaatsen, maar zonder die vensters klik je je verloren. De inventaris is een zooitje, zoom je in, dan wordt alles blokkerig, neen, echt knap is het niet. Daar staat dan wel tegenover dat je dit spel ook op oudere PC’s kan spelen. En de sfeer is de hoofdzaak, zo lelijk is het nu ook weer niet.

Als we kijken naar de concurrentie, Everquest, Anarchy Online en Star Wars Galaxies, dan is alleen Everquest ook in het verleden gesitueerd, de andere spelen zich af in de toekomst. Speel je liever met shotguns dan met een kruisboog, kijk dan naar Anarchy Online. Lightsabers zijn alleen te vinden in Star Wars. Deze laatste twee zijn recenter en dus mooier. Everquest lijkt me trager om in vooruit te raken, maar dat kan een gevoel zijn dat verdwijnt als je langer kan spelen.
Nog een nadeel: de abonnementsprijs. Die is vanaf juni 12,99 dollar geworden. Laat dat je echter niet afschrikken, want als er eentje begint met zijn prijs op te drijven, zullen de anderen snel volgen.

Of je Age of Shadows moet aanschaffen vraag je je af? Moeilijke vraag. Als je Ultima Online al speelt, is het antwoord eenvoudig. Ja, want zelfs als dat bouwen je niets zegt, Doom en zijn monsters zijn de moeite waard. Ook zal je de twee nieuwe karakters kunnen uitproberen, ik had de indruk dat er meer Paladins en Necromancers rondliepen dan de andere mogelijkheden samen. Heb je UO niet, dan liggen de zaken anders. Spijtig dat al die online MMORPG’s een abonnementprijs hebben, want dat verhindert de meeste spelers om er meer dan eentje uit te proberen. Maar van één ding ben ik zeker: eens je er eentje gespeeld hebt, ben je verkocht. Daaaaag echte vrienden, hier komen de virtuele!

Onze Score:
7.0
gerelateerd spel: Ultima Online: Age of Shadows
geplaatst in: Electronic Arts, PC, Reviews
tags: , ,


Leave a Reply